Per què el fum dels incendis salvatges és molt més perillós del que es va adonar

Com que els incendis forestals han arrasat a gran part del país recentment, un especialista en qualitat de l’aire discuteix com el fum va sufocar la seva comunitat i ofereix plans per sobreviure a un futur ardent.

És finals d’agost quan em truco a una àvia. Viu al llac Seeley, Montana, i ha sentit que tenim purificadors d'aire amb filtres HEPA (filtres HEPA) d'alta eficiència que poden ajudar al fum. Necessita una per a l’habitació del nadó. Li explico que no en tenim ni li dic com comprar-ne una. Tos i es queda en silenci abans de preguntar-li quant. Gairebé totes les persones amb qui parlo al llac Seeley tenen aquesta tos. Segons ella, la família no té molts diners, però promet demanar un filtre per al fill. Els filtres petits (els que poden netejar un dormitori de fins a 75 peus quadrats) costen uns 70 dòlars cadascun. L’endemà, l’incendi incendià des de fa setmanes al bosc nacional de Lolo, al nord-est de la ciutat, s’aproxima al barri de la dona i l’oficina del xèrif del comtat l’evacua. Em pregunto si el filtre hi serà quan la família torni a casa. Sé que serà el fum.

Com a especialista en qualitat de l’aire amb el departament de salut del districte de Missoula, a Montana, el meu treball és comprendre la contaminació de l’aire, controlar-la el màxim possible i ajudar la gent a protegir-se dels seus efectes. Em centro en la gestió del fum: emetre permisos per a cremades a l’aire lliure i actualitzar els residents sobre què esperar del fum quan els incendis forestals ho envien a la nostra manera.

Si el meu treball es tractés només de com es mou el fum, seria senzill. No és fàcil, us importa: el fum dels incendis forestals és cridaner i estrany. Només per centrar-se en la ciència seria divertit per a un fum que com jo.

Però les tempestes van trepitjar l'oest de Montana i van encendre un foc de focs al voltant del comtat de Missoula. Un a un, van començar a bufar, assotant petits pobles de fum. El massiu Fire Rice Ridge es va cremar directament a sobre de la comunitat del llac Seeley, i cada nit el fum omplia la vall, construint-se a l’hora i creant perilloses condicions de respiració del que mai no havíem vist. Al nostre sud, el Lolo Peak Fire enviava diàriament fum a la vall de Bitterroot, creant freqüentment un aire perillós i insuperable per als seus residents.

Mai havíem vist tantes setmanes tan properes a casa tant de setmanes. Hi ha sis categories a l’índex de qualitat de l’aire de l’Agència de Protecció Ambiental: bones, moderades, poc saludables per a grups sensibles, poc saludables, molt poc saludables i perilloses. L’aire de Seeley Lake va arribar a ser perillós els 18 dies d’un estiu.

L’any passat es va veure afectat per incendis forestals a tot el país. Els brots que van assaltar el nord de Califòrnia el 2016 només van matar 44 persones i van causar més de 9.000 milions de danys de danys. Però no es tracta només d’un problema recent ni es limita a Occident. Els incendis forestals van arribar a 49 estats el 2017, inclòs el des de Florida a Virgínia. Més de 9 milions de hectàrees es van cremar a tot el país, en comparació amb la mitjana anual de 6,5 milions de hectàrees.

Les comunitats que no es troben a prop d’uns focs també es poden veure afectades. Un satèl·lit NOAA-NASA va demostrar que el fum procedent dels incendis forestals occidentals de l'estiu passat viatjava pel corrent d'avió fins a l'est fins a Nova York i Pennsilvània. De vegades, un fum de llarga distància només crea una bruma a l’horitzó. Altres vegades, aterra amb força, exposant noves zones a nivells de partícules potencialment perilloses. Esbrineu què va experimentar aquest bomber quan va cremar un foc sobre ell.

És aquella partícula (contaminant tan fina que pot entrar al torrent sanguini quan s’hi respira) que fa que el fum sigui tan perillós. La gent gran, les persones amb malalties cardíaques o pulmonars, les dones embarassades i els nens tenen més risc. Les partícules fines provenen d’altres fonts que no són incendis forestals: també hi contribueixen fumadors, cotxes, centrals elèctriques, estufes de llenya i xemeneies. En moltes parts del país, particularment a Nova Anglaterra, una part considerable de la contaminació atmosfèrica prové del fusteria de les cases, sobretot a l’hivern.

La matèria particulada és un contaminant acumulat, de manera que, quan més hi esteu exposat, pitjor serà per a vosaltres. Agreuja els símptomes de l’asma i provoca una funció pulmonar reduïda i sibilança. Un recent estudi de la Universitat de Harvard sobre els nord-americans de 65 anys i més va comprovar que quan la concentració de partícules va augmentar només deu micrograms per metre cúbic, les probabilitats que una persona morís durant els dotze anys en què es va analitzar l'estudi van augmentar un 7,3 per cent. Aquests investigadors també van descobrir que reduir la contaminació per partícules fines amb només un microgram per metre cúbic a tot el país podria estalviar al voltant de 12.000 vides cada any. Aquestes són les altres formes perjudicials de la contaminació de l’aire per al seu cos.

La contaminació pot ser particularment difícil escapar en regions de muntanya com la meva part de Montana. Quan el fum descendeix a la vall, el món s’encongeix. Qualsevol cosa més que un bloc de distància desapareix darrere d'una paret blanca de fum. Els ocells són tranquils. El fum s’obra per les esquerdes de les portes i les finestres. Segueix sistemes de ventilació a les llars.

Sense un sistema de filtració, els interiors no proporcionen cap refugi. I a la zona rural de Montana, on l’aire condicionat és poc freqüent, la majoria dels residents obren les finestres a la nit per buscar alleujament de l’aire fred i calorós d’estiu, fins i tot enmig del fum. L’aire s’escalfa prou a les tardes per aixecar-se i prendre el fum amb ell, proporcionant unes hores precioses de respir. Però cada nit baixa, i cada matí es queda més temps a la vall del que feia el dia abans.

En absència de sistemes d’aire centrals amb filtració per a partícules fines, la millor defensa contra el fum és un filtre HEPA, que pot reduir més del 99 per cent les partícules fines d’una habitació. Però, si bé el fum dels incendis forestals s’ha fet cada cop més habitual des del 2000, els filtres d’habitació HEPA encara no són una característica estàndard a les cases. (Mireu aquests possibles perills d’incendi a casa pròpia.)

I quan un foc incendi a la vostra zona, aquesta falta de protecció pot generar problemes de salut generalitzats. La Norma Nacional de Qualitat de l’aire Ambient per a les partícules fines mitjanes en 24 hores és de 35 micrograms en un metre cúbic d’aire. Durant els incendis de l'any passat, el nostre monitor al llac Seeley va registrar 1.000, fins a la màquina.

Quan els incendis es cremaven, vaig sentir parlar de professors, pares, entrenadors, treballadors sanitaris i jubilats. Van trucar per preguntar-los on podien anar per escapar del fum. Volien saber protegir-se, quin tipus de filtres funcionaria, si havien de portar una màscara. Ells van demanar filtres que no tenia. Van fer preguntes a les que no sempre podia respondre. Un nen havia arribat malalt a casa de l'escola, per què havien obert les finestres? L’equip de futbol s’esperava que fes fum: per què no s’havia cancel·lat el partit?

Hi havia fum a la clínica Seeley Lake. Les infermeres estaven malaltes. Un pacient de la clínica va dir que el fum el feia voler morir. Una àvia asmàtica que vivia al llac Seeley acabava de tenir la custòdia del seu nét d'un any, però estava malalta del fum i estava preocupada pel nen. Una parella que tenia casa havia sobreviscut a la pneumònia tres vegades aquell any i el marit estava oxigenat. Es trobaven a una milla del foc. Si us plau, ajudeu, li van preguntar. Ho he intentat.

Algunes sol·licituds eren més fàcils que d’altres. Vaig fer un seguiment dels directors d'atletisme de l'escola per assegurar-me que la gent que organitzava jocs de futbol seguia l'orientació correcta; si la qualitat de l'aire era considerada no saludable o pitjor, anul·lava els jocs. Vaig aixecar un mapa i vaig esbrinar com era de prop l’aire més net per a que algunes persones poguessin intentar escapar del fum durant curts períodes de temps. Vaig mirar els patrons i models meteorològics i vaig fer projeccions sobre quan el fum es podia netejar o empitjorar. Vaig compartir informació sobre els filtres de l’habitació HEPA i vaig explicar com podrien ajudar a crear un espai segur (normalment un dormitori) a una casa. Però el fum al llac Seeley s’engreixava cada dia. Vaig parlar amb els meus supervisors i vam enviar una recomanació oficial que els residents abandonessin la zona fins que es fes un fum. Pocs van prendre els nostres consells. Pocs havien tingut on anar. Esbrineu què volen que aquests supervivents de desastres naturals haguessin fet de manera diferent per preparar-se.

Vaig trucar al director de Climate Smart Missoula, que ha llançat un projecte pilot per proporcionar filtres d’habitació HEPA a la gent gran i vaig demanar ajuda. Van arribar amb 25 filtres per a pacients de clínica sanitària. Vaig trucar a les agències estatals i vaig demanar diners per comprar filtres, però es va deixar amb les mans buides. Vaig trucar a les escoles primàries del llac Seeley i del Lolo i vaig preguntar si havien filtrat aire per als seus estudiants. No ho van fer. Vam fer un pressupost al nostre pressupost del departament de salut i vam comprar 40 filtres d’habitació HEPA per a les escoles. El fabricant ens va fer un descompte, reduint el preu al detall de 170 a 127 dòlars. Climate Smart Missoula n'ha demanat 45 més, amb suport de la comunitat. Quan la salut dels nens està en risc, ha explicat el director, no espereu els detalls.


quins aliments per evitar amb pcos

Vaig trucar al meu contacte a l'American Lung Association i de seguida va contactar amb la seu. Tenien uns diners, però el vaig enviar al següent comtat, on, aquell dia, la necessitat era més gran. Vaig rebre trucades de comarques dels voltants per preguntar-me què fer. Els vaig enviar quina informació tenia.

Vaig començar a barrejar filtres i a intentar trobar filtres cada dia. A Condon hi havia una escola primària on 23 estudiants estaven asseguts de fum tan gruixuts que la visibilitat havia baixat a menys de mitja milla; els vam enviar vuit. Un dia, vaig rebre tres sol·licituds de filtres que no tenia: dues per a nadons i una per a una parella d'edat avançada. Vaig prendre les seves dades i em vaig prometre intentar ajudar. I llavors vaig posar el cap entre les mans i vaig plorar.

Al llarg de tot, vaig enviar actualitzacions sobre el fum: cap a on anava, el mal que passaria, com es podien protegir les persones. Vaig espolsar les actualitzacions amb bromes de fum, perquè és el meu mecanisme de supervivència i potser ajudaria a altres. La gent em diu que sí. Però totes les nits, mentre estic al meu llit amb el filtre, suaument, al meu voltant, sé que hi ha persones vulnerables que dormen sense protecció.

I sé, en un altre any, en una altra vall, tornarà el fum. Em reconforto sabent que, quan ho fa, no haurem de remenar. Després de setmanes d’activitat frenètica, hem establert les bases per protegir les nostres comunitats del fum: educar el públic, crear espais segurs per a residents vulnerables, crear un subministrament de filtres en reserva i hem vist que els nostres esforços s’estenen per tot l’oest de Montana.

Segons el nostre coneixement, la nostra empenta per aconseguir que els filtres HEPA a la comunitat l'estiu passat fos una primera al país. I, actualment, estic en converses amb l'Agència de Protecció Ambiental sobre l'envasament del que vam fer aquí per a altres comunitats dels Estats Units. Cada mica de preparació ajuda.

A continuació, esbrineu les 19 coses que els bombers desitgeu conèixer.